September 26, 2021

Les frelons meurtriers sont de retour, avec une première observation en direct aux États-Unis cette année

Un frelon géant asiatique, ou Murder Hornet.

Elaine Thompson/Getty

C’est une mauvaise période pour être une abeille en Amérique. Un frelon géant asiatique vivant – mieux connu sous le nom de frelon meurtrier – a été trouvé le 11 août dans l’État de Washington, la première observation d’un spécimen vivant cette année. L’apparition de frelons meurtriers a été redoutée par les scientifiques et les apiculteurs, qui craignent qu’une vague ne dévaste les populations d’abeilles locales.

Les frelons meurtriers tirent leur surnom de leurs habitudes alimentaires sauvages. Ils sont connus pour décapiter les victimes, manger leurs petits, puis ramener ces têtes décapitées pour nourrir sa progéniture. Il possède un dard qui peut percer les combinaisons des apiculteurs et, dans de très rares cas, même tuer des humains : entre 30 et 50 personnes sont tuées chaque année au Japon par le frelon, selon le département américain de l’Agriculture.

En plus du Japon, le frelon meurtrier est également courant en Chine et en Russie. Les entomologistes ont été alarmés de trouver un nid de frelons meurtriers en Colombie-Britannique, au Canada en septembre 2019, suivi d’un spécimen de frelons meurtriers à Washington trois mois plus tard en décembre 2019. A quelques autres observations de frelons meurtriers morts ou de leurs nids suivi en 2020, mais la découverte de la semaine dernière marque la première observation en direct de 2021.

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Un Murder Hornet repéré le 11 août.

WSDA

Le frelon meurtrier a été trouvé en attaquant un nid de guêpes en papier, selon l’entomologiste de Washington, Sven Spichige. Le communiqué de presse du ministère de l’Agriculture a noté qu’un petit groupe de frelons meurtriers peut tuer une ruche entière d’abeilles en quelques heures.

« Très probablement, un ou deux frelons reines fertiles sont entrés au Canada via des emballages d’expédition et ont créé la colonie qui a été découverte en 2019 », a écrit Akita Kawahara, professeur agrégé et conservateur des insectes au Florida Museum of Natural History en mai dernier dans The Conversation. “Il est facile pour les espèces envahissantes de voyager de cette façon.”

La question à laquelle les experts sont maintenant confrontés est de savoir si les frelons peuvent “s’établir”, ce qui signifie que les créatures existantes peuvent se reproduire suffisamment pour créer une population autonome.

“C’est notre fenêtre pour l’empêcher de s’établir”, a déclaré l’entomologiste de l’État de Washington Chris Looney au New York Times l’année dernière après une observation. « Si nous ne pouvons pas le faire au cours des deux prochaines années, cela ne pourra probablement pas être fait. »

Ce serait une mauvaise nouvelle pour les abeilles.

James Crall, professeur adjoint d’entymologie à l’Université du Wisconsin, a déclaré l’année dernière à la Harvard Gazette : « Si elles s’établissent, les abeilles subiront de fortes pressions évolutives au cours des prochaines années à mesure qu’elles s’adapteront à cette nouvelle interaction écologique.

Il a cité des exemples d’abeilles mellifères avec des exosquelettes plus épais ou un odorat aiguisé, mais aussi des abeilles mellifères japonaises qui ont développé un mécanisme d’attaque. Lorsque des frelons meurtriers attaquent les abeilles mellifères au Japon, les abeilles se regroupent autour des frelons et battent des ailes, créant de la chaleur au centre de la grappe, ce qui fait frire le frelon à mort.

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