September 19, 2021

L’avenir de l’agriculture remplie de robots est-il un cauchemar ou une utopie ?

Imaginez ceci : colossal, des robots autonomes à essence traversent des hectares de terres agricoles homogènes au bulldozer sous un ciel noirci qui empeste la pollution. Les arbres ont tous été abattus et il n’y a aucun animal en vue. Les pesticides sont pulvérisés en excès car les humains ne s’occupent plus des champs. Les machines font leur travail – en produisant des quantités massives de nourriture pour nourrir notre population croissante – mais ce n’est pas sans coût écologique.

Ou envisagez un autre avenir : des robots plus petits cultivent des parcelles en mosaïque de nombreuses cultures différentes, travaillant autour des arbres, des ruisseaux et de la faune du paysage naturel. Ils sont alimentés par des sources d’énergie renouvelables, comme le soleil, le vent ou peut-être l’eau. Les produits agrochimiques appartiennent au passé, car les robots aident l’écosystème à rester en harmonie, de sorte que les parasites et les super-mauvaises herbes sont tenus à distance. C’est un jardin d’Eden futuriste, avec un ciel bleu, des pâturages verts et un air pur.

De quel monde voudriez-vous que votre nourriture provienne?

Ce sont les deux futurs imaginés par Thomas Daum, économiste agricole à l’Université de Hohenheim, qui travaille sur la sécurité alimentaire et l’agriculture durable dans des endroits comme l’Ouganda et le Bangladesh. En juillet, il a publié un article de réflexion dans Tendances en écologie et évolution qui présentait des visions jumelles d’une utopie ou d’une dystopie écologique dans le but de discuter de la façon dont la révolution technologique de l’agriculture – également connue sous le nom d’Agriculture 4.0 – pourrait façonner notre avenir.

Avec l’aimable autorisation de Natalis Lorenz
Avec l’aimable autorisation de Natalis Lorenz

« L’agriculture d’aujourd’hui doit changer », déclare Daum, qui craint que les effets perturbateurs de la technologie agricole sur l’environnement ne reçoivent pas suffisamment d’attention. Les stratégies d’atténuation du changement climatique décrites dans l’Accord de Paris ne peuvent être mises en œuvre sans transformer la façon dont nous cultivons nos aliments. « Même si vous changez tous les autres secteurs », dit-il, « si vous ne changez pas l’agriculture, nous raterons toujours ces objectifs.

Même dans un monde sans robots agricoles massifs, les pratiques agricoles à grande échelle changent déjà l’environnement. « L’agriculture est intrinsèquement une mise en forme intentionnelle de l’écologie d’un lieu particulier », explique Emily Reisman, géographe de l’environnement humain à l’Université de Buffalo. Nous éliminons la faune, dégradons le sol et défrichons la terre pour mieux faire pousser de la nourriture, ainsi que des produits chimiques pulvérisés pour éloigner les parasites et les maladies.

Lorsque nous ajoutons des technologies agricoles existantes à ce mélange, eh bien, cela empire. Les machines telles que les tracteurs, les moissonneuses et les drones de surveillance des cultures nécessitent généralement des environnements contrôlés pour fonctionner efficacement, de sorte que les facteurs imprévisibles doivent être éliminés autant que possible dans l’agriculture industrialisée. Cela peut signifier année après année une monoculture sur des champs parfaitement plats avec peu de variation de croissance, tout mûrissant en même temps et l’application fréquente d’herbicides, de pesticides et de fongicides pour assurer l’uniformité. La normalisation est le résultat de notre besoin de mécaniser l’agriculture, explique Patrick Baur, scientifique en systèmes alimentaires durables à l’Université de Rhode Island. “C’est l’agriculture et l’agro-écosystème et l’ensemble du processus de culture étant façonné pour répondre aux besoins de la machine”, dit-il.

La cohérence environnementale nécessaire à l’agriculture industrialisée a largement contribué à une perte de biodiversité, de la variété de la vie végétale et animale nécessaire au maintien de l’équilibre des écosystèmes. La biodiversité protège la qualité de l’eau, modère les températures mondiales en piégeant le carbone dans le sol (plutôt que dans l’air) et garantit qu’il y a des insectes pour polliniser les cultures et des prédateurs naturels pour diminuer la présence de ravageurs. «Les machines réduisent considérablement la diversité de la vie des insectes, de la vie microbienne, de la flore et de la faune», explique Baur, car une grande partie doit être nettoyée pour qu’elles fonctionnent de manière optimale.

Mais pourquoi est-ce qu’on besoin machines pour produire de la nourriture? C’est une question d’économie. Pour faire face aux exigences toujours croissantes d’une population croissante, l’agriculture nécessite de plus en plus de main-d’œuvre. La nourriture est également beaucoup moins chère qu’elle ne l’était dans le passé, ce qui oblige les agriculteurs à produire des rendements plus élevés à moindre profit. En conséquence, si les ouvriers agricoles gagnent moins d’argent et quittent l’industrie pour des options mieux rémunérées, les agriculteurs peuvent se tourner de plus en plus vers la mécanisation pour combler le vide.

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