September 24, 2021

Questions et réponses après 40 ans de carrière sur le PGA Tour

GREENSBORO, NC – Près de 60 ans après que Mark Russell a participé à son premier tournoi de golf ici, il met un terme à une carrière de 40 ans en tant qu’officiel des règles du PGA Tour et directeur de tournoi non loin de son lieu d’enfance.

« La première fois que je suis venu à un tournoi de golf, mon père m’a amené ici avec un de mes amis en 1963. Doug Sanders a remporté le tournoi », se souvient Russell, qui a grandi à une heure au sud de Kannapolis.

Il a suivi les pros du PGA Tour Dave Marr et Al Besselink et a ainsi commencé une histoire d’amour de longue date avec le jeu. Russell a travaillé dans l’entretien des terrains de golf au Alamance Country Club, tondant les greens avec Bobby Long, l’homme crédité d’avoir sauvé le tournoi de golf de Greensboro, tout en fréquentant l’Elon College. Après l’obtention de son diplôme, il est allé à Orlando pendant quelques semaines et il y est depuis plus de 45 ans.

Il a passé un été à travailler au parc à thème de Mickey, a été transféré à la division des terrains de golf et est devenu directeur du golf de Walt Disney World, y compris le rôle de président de la Walt Disney World Golf Classic.

“J’ai rencontré tous les gars qui faisaient la tournée de golf”, a déclaré Russell. « Clyde Mangum m’a appelé, que Dieu ait son âme, et m’a dit : ” Seriez-vous intéressé à aller travailler pour le PGA Tour au sein du comité des règles ? C’était en 1980. Ils n’ont pas eu à me demander deux fois.

Russell, 69 ans et vice-président des compétitions, met fin à sa carrière en tant qu’employé titulaire le plus ancien du PGA Tour, après avoir dirigé le département des compétitions depuis 1999 avec Slugger White. Russell est revenu à 16 ou 17 tournois cette saison pour faire ses adieux, sélectionnant les événements, tels que Los Angeles, Bay Hill et Hartford, qu’il a administrés pendant quatre décennies.

“Quand vous vous arrêtez et pensez à 40 ans, je veux dire, j’ai passé 40 semaines dans ces endroits, vous savez, c’est 40 semaines de votre vie à Hartford, Connecticut”, a-t-il déclaré.

Mark Russell, officiel du PGA Tour, répond aux questions de l’analyste de CBS Sports David Feherty lors de l’Open d’assurance des agriculteurs 2013 à Torrey Pines. Photo de Christopher Hanewinckel-USA TODAY Sports

« Big Russ », comme on l’appelait affectueusement, était visible, mais voulait rester invisible. Il était remarquable et facilement reconnaissable avec son accent sirupeux du Sud, mais essayait de rester discret. Assis dans son chariot sans toit à l’ombre le long du cinquième fairway du Sedgefield Golf Club pendant le troisième tour, Russell a été approché par un fan, Gerald Lewis, 60 ans, qui ne sait pas qu’il s’agit du chant du cygne de Russell. Tout ce que Lewis sait, c’est qu’en tant que fils d’un prédicateur baptiste qui a appris à faire les choses correctement, il apprécie le rôle de Russell dans le jeu.

“Chaque fois que je vous vois, je sais que l’intégrité du golf sera préservée”, a déclaré Lewis. “Vous n’embrassez pas les noms.”

Russell est touché par ces mots et accepte de prendre une photo dans son chariot avec Lewis à ses côtés.

“Hé, nous jouons au golf selon les règles”, a répondu Russell.

Une semaine après que White, son collègue de longue date en règles et compétitions, ait raccroché son chapeau Panama, c’est au tour de Russell et voici une version condensée de son entretien de sortie avec Semaine du golf:

Q : À quelle fréquence les gens évoquent-ils la disqualification de Craig Stadler pour avoir placé une serviette sous son genou afin de ne pas salir son pantalon ?

Marc Russell : Tout le temps. Quelle que soit la situation, vous ne pouvez pas poser quelque chose et jouer au golf avec. Vous ne pouvez pas construire une position. Je suis étonné que Craig n’ait pas demandé de décision. Je l’ai vu la semaine dernière, je lui ai parlé un peu. Il était là-bas à Truckee, en Californie, à regarder (fils) Kevin jouer (au championnat Barracuda). Mais tu ne peux pas faire ça. Il était donc à égalité au deuxième rang, mais il a signé pour un mauvais score samedi et a été disqualifié.

Q : Quelle est la décision la plus folle dans laquelle vous ayez été impliqué ?

MONSIEUR: Il est difficile de classer fou. Aux Players 2011, nous avons appris que le caddie de KJ Choi sortait quelque chose de son sac de golf et le jetait pour voir dans quel sens le vent souffle. Vous ne pouvez pas avoir d’appareil extérieur. Au 16e trou, c’était la panique. J’ai commencé à marquer (avant une éliminatoire avec David Toms) et lui ai demandé ce qu’il avait fait. S’il a utilisé quelque chose illégalement pour tester le vent, ça va être une disqualification.

Il s’est avéré que son cadet, Andy Prodger, utilisait un mouchoir. C’était bien. J’ai dit : « Allons jouer, signez votre carte de pointage. Faisons cela. C’était stressant car si nous devions disqualifier KJ, vous imaginez la réaction dans la médiathèque ? Cela aurait secoué le monde du golf.

Q : Que diriez-vous d’un autre inhabituel ?

MONSIEUR: Au cours de la Bob Hope Desert Classic un an, Gary Hallberg a frappé un coup sur le toit du club-house et il y est resté. Le seul endroit où il a été autorisé à tomber de l’obstruction était dans une zone très rocheuse. Alors, il a pris son sand wedge avec lui sur le toit, l’a réduit à environ 10 pieds et a fait son par. Sans blague, il a fait son par.

Mais vous savez, la plupart des décisions sont à peu près soit vous êtes dedans soit vous êtes dehors. Vous avez fait quelque chose ou vous ne l’avez pas fait. Jack Tuthill m’a appris il y a des années, vous devez poser la question incriminante. Eh bien, avez-vous fait quelque chose pour le faire bouger?

Q : Quels souvenirs gardez-vous du GGO 1963 et de la première fois que vous avez assisté à un tournoi ici à Greensboro ?

MONSIEUR: Mon père a emmené mon ami et moi et j’ai regardé un gars dont je n’avais jamais entendu parler nommé Al Besselink. J’ai appris plus tard qu’il avait épousé non pas une, mais deux Miss Americas. Il était habillé impeccablement, les cheveux blonds repoussés, je vous le dis, il m’a bluffé. Il a agi comme s’il passait un bon moment et qu’il pouvait jouer. J’ai appris à le connaître plus tard quand je dirigeais le golf à Disney et je l’ai regardé et il était un joueur de coin incroyable. Sur le champ de tir, il a frappé ce petit coin de frappe de 90 mètres et a dit, c’est comme couper de la canne, mon pote, il n’y a rien à faire.

Marc Russel

Paul Casey fait un saut devant le caddie John McLaren et l’officiel des règles du PGA Tour Mark Russell lors de la dernière ronde du tournoi de golf AT&T Pebble Beach Pro-Am 2019 à Pebble Beach Golf Links. Photo de Kyle Terada-USA TODAY Sports

Q : J’ai entendu dire que vous jouez déjà beaucoup au golf et que vous avez compris comment passer des commandes sur Amazon et eBay ?

MONSIEUR: J’ai toujours beaucoup joué au golf. Je suis un gars qui sort à cinq heures de l’après-midi pendant l’été et qui joue jusqu’à la tombée de la nuit. J’ai fait ça toute ma vie.

J’ai un putter qui s’appelle le Dandy qu’un gars nommé Allan Strand a inventé pour un coup de pendule droit et traversant et il a une tige d’attaque et j’ai toujours putté avec mes mains comme ça de toute façon. Je l’ai rencontré un jour, cela devait être il y a 25 ans, et il m’a expliqué la science derrière tout ça. Je pense que Grant Waite l’utilisait, Vijay a remporté le Masters avec un et le Dr Gil Morgan a remporté 17 épreuves du Champions Tour avec un putter Dandy. Allan est décédé il y a probablement huit ou neuf ans, mais si j’en vois un sur eBay, je l’achèterai. Il y en avait trois à vendre la semaine dernière et j’ai acheté les trois. J’attrape beaucoup de conneries pour l’utilisation de ce putter, mais je peux vous assurer que c’est un produit de qualité supérieure.

Q : Alors que vous fassiez votre tournée d’adieu, en quoi les différents tournois vous ont-ils honoré ?

MONSIEUR: C’est vraiment incroyable. Au Colonial, ils m’ont donné, à moi et à Slugger, une réplique du trophée Ben Hogan et les joueurs m’ont donné une paire de bottes personnalisées. À Hartford, ils ont offert une aquarelle de Jordan Spieth en train de gagner en séries éliminatoires. Cette semaine, les Jaycees m’ont donné une plaque avec de beaux mots.

Tiger a fait de belles choses pour moi. J’ai dû rendre une décision là-bas aux Bahamas (au Hero World Challenge) où il a frappé la balle deux fois. Il est sous un buisson et il l’a touché deux fois, mais il ne le savait pas. Et c’était un accord où ils avaient changé la règle, donc si vous ne pouviez pas le voir à l’œil nu, vous étiez exonéré. Il m’a envoyé une photo de ce qui se passait et la déclaration que j’ai faite à la presse à ce sujet. Et puis il a écrit là-dessus: «Merci, Mark. Décision fabuleuse, Tiger Woods. Il l’a fait la veille de son accident. Il n’avait vraiment pas à faire ça. Ils ont fait toutes sortes de belles choses. Les gens n’auraient pas pu être plus gentils avec moi.

Q : Avez-vous des projets futurs ?

MONSIEUR: Je travaille sur une sitcom de golf avec un scénariste de comédie, Chris Case, à Los Angeles. J’ai toujours pensé que ce serait amusant d’avoir une sitcom autour d’un terrain de golf public. Pensez-y, vous avez assez fréquenté un terrain de golf, certaines des choses les plus folles que vous verrez s’y produire. Nombre illimité de caractères. Donc, nous travaillons là-dessus. J’adorerais contribuer au jeu et avoir une sitcom amusante, vous savez, intéresser les gens au jeu, faire rire les gens.

Q : Donnez-moi une idée de votre style d’humour. Quelle serait votre sitcom préférée ?

MONSIEUR: Eh bien, ce serait une sorte de balancement entre Seinfeld et The Big Bang Theory.

Q : Pensez-vous qu’il y aura un chronomètre sur le PGA Tour de votre vivant ?

MONSIEUR: Aucune chance. Le gros problème est que, comme cette semaine, nous jouons 156 joueurs. Pourquoi veux-tu jouer vite ? Vous avez huit groupes de plus à chaque vague que vous n’avez de trous pour commencer. Où vas-tu aller?

Q : Ne voulez-vous pas infliger une dernière pénalité pour jeu lent (lors du dernier tour du Wyndham Championship) pour le bon vieux temps ?

MONSIEUR: (Rires) Pas vraiment. Encore une fois, nous avons 156 joueurs, nous ne devrions jamais faire ça en 2021. Ce Tour devrait être de 120 joueurs maximum. Vous savez, quand ils ont proposé (champs de 156), il n’y avait pas de place pour jouer. Maintenant, nous avons le Korn Ferry Tour. Nous avons également des champions du PGA Tour, des tournées au Canada et en Amérique latine. Tu sais, si tu es assez bon, tu vas être de retour ici. Mais je veux dire, 156 gars, il y a des groupes qui attendent 10, 12 minutes au tour pour jouer. Tout s’en va si vous faites ça, comme à Bay Hill, 120 joueurs et nous leur donnons des intervalles de 12 minutes et ils ne peuvent pas s’attraper. Je veux dire, les joueurs lents n’ont nulle part où se cacher.

La plupart des joueurs lents jouent tellement mieux s’ils vont de l’avant et jouent. Tu sais, j’ai dit, on devrait les faire jouer comme ça sur le stand. Vous ne pouvez frapper qu’une balle par minute, et ils s’en rendraient compte. Mais pour la plupart, comme je le dis jeudi et vendredi, nous élevons un jeu lent. Il n’y a aucun endroit où aller.

Q : Comment résumez-vous votre carrière ?

MONSIEUR: Je veux dire, à l’époque où j’ai commencé, nous jouions pour 100 000 $ et personne ne se plaignait. C’est la 18e place maintenant. Une énorme bourse de tournoi de golf était de 400 000 $, le premier prix de 72 000 $. J’avais l’habitude d’acheter une de ces grosses cartes Rand McNally chaque année, tu vois ? Maintenant, il vous suffit de saisir une adresse dans votre téléphone. C’était de la science-fiction il y a 25 ans.

Mais ça a été fantastique de passer ma carrière dans le golf et avec le PGA Tour étant une chose si caritative, ces tournois de golf ont aidé tant de gens, vous savez, 3 milliards de dollars pour les organisations caritatives locales qu’ils ont levé au fil des ans. Labron Harris a proposé la ligne que le principal gagnant d’argent sur le Tour est la charité. C’est un grand slogan et c’est vrai.

J’ai fait une bonne course. J’ai été tellement béni et chanceux de voir ce que j’ai vu au golf en étant ici avec ces joueurs comme ça. Si je n’étais pas assez bon pour jouer, la meilleure chose à faire est de plonger dans le feu de l’action et de prendre part aux décisions sérieuses, vous savez ? Dans mon travail, vous devez aller là-bas et dire : « Que puis-je faire pour vous aider ? » Nous voulons juste bien faire les choses. Nous ne voulons jamais nous tromper.

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