September 25, 2021

À l’intérieur de la renaissance du Sagebrush Golf Club, l’un des meilleurs parcours du Canada

Alors que je roulais sur une montée sur le deuxième fairway, soudainement, sorti de nulle part, il était là : un gros ours noir. Pour des raisons évidentes, la rencontre a été un peu surprenante. Cet homme était grand et costaud et ne semblait pas trop aimable. Mais après m’avoir évalué, il s’est égaré dans les broussailles. Un peu perturbé, sans doute. Après tout, au cours des sept dernières années, il avait l’armoise pour lui tout seul.

Traversant les collines brûlées par le soleil au-dessus du magnifique lac Nicola dans la région de l’Okanagan au centre de la Colombie-Britannique, l’armoise vénérée du Canada fait son retour. Les golfeurs, après une longue pause où l’endroit a été littéralement abandonné, sont de retour. Alors, oui, les ours – et toutes les autres bestioles qui habitent cet endroit – devront à nouveau supporter les intrus brandissant des massues.

Bien sûr, le club de golf au milieu de nulle part – pensez à la version canadienne du célèbre Sand Hills Golf Club au Nebraska – ne va pas exactement fredonner comme votre muni local. Ce n’est pas le plan de match. N’a jamais ete. Et ne le sera jamais.

« Nous sommes un club de golf boutique », déclare Mark Strong, le nouveau directeur général du club. « C’est un modèle unique. Nos fondateurs ont imaginé une aventure de golf unique en son genre qui capitalise sur le cadre naturel éloigné et le golf palpitant semblable à des links. Il s’agit d’une expérience de golf à peu près aussi « extérieure » ​​qu’en Amérique du Nord. »

Une vue sur le 11e green et une toile de fond mémorable, à Sagebrush.

Andrew Penner

Il est difficile d’être en désaccord. Lors de ma visite de retour tant attendue, j’avais le cours entièrement pour moi. Il n’y avait pas un autre hacker là-bas. Une poignée de personnel d’entretien, un troupeau de marmottes, et oui, un ours. Et c’est tout. (J’ai d’abord joué à Sagebrush – anciennement connu sous le nom de Sagebrush Golf & Sporting Club – avec le fondateur et ancien vainqueur du PGA Tour, Richard Zokol, peu de temps après son ouverture en 2010.)

Cependant, dans les jours et les semaines à venir, de plus en plus de golfeurs obtiendront certainement le code d’accès pour ouvrir la porte, se frayer un chemin dans ces collines arides et cuites au four et se lancer dans une odyssée de golf qui ne ressemblera à rien de ce qu’ils ont connu. expérimenté auparavant.

Conçu par le talentueux architecte canadien Rod Whitman (peut-être mieux connu pour son travail à Cabot Links en Nouvelle-Écosse), l’agronome Armen Suny et Zokol, membre du Temple de la renommée du golf canadien, Sagebrush a été élu meilleur nouveau parcours au Canada en 2009. Il a également été classé dans le top 10 au Canada sur la liste réputée de SCOREGolf des 100 meilleurs parcours au pays. Surnommé un classique moderne, Sagebrush a immédiatement accédé au statut de liste de seaux au Canada.

Un aperçu de The Hideout (à gauche) et du 13e trou à Sagebrush.

Andrew Penner

Le cours est un design minimaliste à son meilleur. Les bunkers sont taillés dans les collines comme les ours noirs les ont griffés. Les fairways et les greens sont aménagés sur les contours naturels et canalisés à travers les reliefs existants. Semblable à d’autres parcours du genre – Sand Hills, Sutton Bay et The Prairie Club, par exemple – Sagebrush est sauvage et accidenté et pas pour les âmes sensibles. La chaleur, le vent, les pentes sévères, la sauge punitive, le chardon, le sable, c’est une tâche ardue de se déplacer sans carnage.

Il existe de nombreux trous remarquables et, sans surprise, de nombreuses façons de les jouer. Lors de mon voyage inaugural en 2010, Zokol, un joueur astucieux qui s’est fortement appuyé sur ses compétences créatives en matière de tir, a démontré comment vous pouviez mettre votre balle sur le green à 130 mètres sur le 5e par-4. Les coups de départ à l’aveugle les 8 et 16 (recherchez les pierres de visée) et les nombreuses possibilités d’utiliser les pentes pour faire ricocher les balles sur les greens et les fairways témoignent également du charme original et ancien de l’endroit. Les faux fronts sévères, les normales 4 pilotables, les normales 3 plongeantes, les greens gargantuesques et une normale 3 chip-shot cool située sur une élévation rocheuse à l’arrière de la propriété sont d’autres points forts.

Les golfeurs seront également heureux de savoir que le parcours se déroule bien et se déroule assez près de ce qu’il était il y a huit ans. Les greens ont repris vie (ils ont encore besoin d’un peu plus d’attention) et les fairways, en raison du sursemis d’agrostide, sont pleins, mais jouent beaucoup plus doucement et plus lentement que ce que Zokol avait réellement prévu.

« La chose dont je suis le plus fier », déclare Zokol, qui a remporté deux fois le PGA Tour en 1992, « est le fait que nous ayons réussi à créer un parcours de golf exceptionnel sur un site très difficile. C’était tout un processus pour déterminer le routage ; le terrain était tellement rocheux et sévère. Mais, en fin de compte, Mère Nature a dicté où nous avons creusé les trous et je pense que nous dirions tous les trois que nous avons trouvé le meilleur parcours possible. »

Une vue imprenable sur le 1er green (à gauche) et le 17e fairway.

Andrew Penner

Et, bien sûr, c’est Dame Nature qui a fait de son mieux pour reprendre le cap. Et elle a failli le faire. Plusieurs fois. (Depuis 2013, le cours a connu quelques redémarrages de courte durée.) En effet, la saga Sagebrush est une saga qui nécessite un roman pour écrire. Ce qui, fait intéressant, est exactement ce que Zokol est actuellement en train de faire.

Pour faire court, les épreuves et les tribulations du lieu sont des feuilletons scintillants. Poursuites, combats internes, peines de prison (l’ancien propriétaire, Mark Chandler, a été extradé vers les États-Unis et purge actuellement une peine de six ans pour une condamnation pour fraude), la mort prématurée d’un co-fondateur, des débâcles économiques mondiales, des les tracas, les problèmes de permis, les défis de construction importants, les sécheresses, les incendies de forêt, les pandémies ; tout est là-dedans. Et pour tout disséquer, il faudrait un nombre de mots, une incursion désordonnée dans un domaine journalistique, dans lequel nous n’avons sans doute pas besoin de plonger. Autant dire qu’étant donné toutes les difficultés, la plupart des gens pensaient que le parcours ne rouvrirait plus jamais. Mais, comme nous le savons tous, des choses étranges peuvent arriver dans notre monde.

« Fondamentalement, notre groupe de propriétaires actuel a décidé que, compte tenu de la demande actuelle du marché pour les propriétés récréatives et de la résurgence du golf due, en grande partie, à la pandémie, le moment était venu de rétablir Sagebrush et de mener à bien la vision initiale. ligne », a déclaré Strong. «Notre plan à long terme est de créer une communauté résidentielle avec de grands terrains, des chalets et des options immobilières supplémentaires avec une variété d’opportunités de propriété. Cette année, notre objectif est de remettre le parcours en forme et de rénover des éléments clés de l’infrastructure comme le club-house et The Hideout. (Sagebrush appartient à une société de développement immobilier basée à Vancouver et dirigée par Andrew Knott.)

Une tournée à Sagebrush se termine au pittoresque 18e.

Andrew Penner

Pour le reste de cette année, Sagebrush sera ouvert pour un aperçu limité au tarif réduit de 150 $ par jour pour un golf illimité. Lorsque tous les aspects de l’expérience seront intégrés, probablement en 2022, le taux passera à 275 $. Le Hideout (une douce oasis à mi-parcours où la nourriture et la pêche vous attendent), le club-house, la boutique du pro et les installations de restauration sont actuellement en cours de rénovation ou en phase de construction. Pour les groupes, un service traiteur tiers est actuellement disponible. Sagebrush dispose également de huit chambres lodge entièrement meublées sur place pouvant accueillir jusqu’à 16 golfeurs.

Croisons les doigts, espérons que les années à venir verront Sagebrush réaliser son véritable potentiel.

“Personne ne veut voir Sagebrush réussir plus que moi”, déclare Zokol, qui a évolué et est actuellement spécialiste de l’immobilier au Predator Ridge Golf Resort à Vernon, à proximité. « L’armoise est comme un enfant pour moi. C’était un travail d’amour. Je souhaite tout le meilleur au nouveau groupe de propriétaires.

De l’échelle massive de la propriété au défi incessant du parcours, l’aventure “là-bas” à Sagebrush est certainement à savourer. Faites juste attention aux ours. Mon intuition est qu’ils ne sont toujours pas convaincus qu’un autre retour de Sagebrush devrait être dans les cartes.

Andrew Penner est un écrivain et photographe indépendant basé à Calgary, en Alberta. Vous pouvez le suivre sur Instagram à @andrewpennerphotography.

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