September 26, 2021

Le ministère de la Défense pourrait déplacer les sous-marins nucléaires britanniques à l’étranger si l’Écosse se sépare

Mises à jour sur le nucléaire de la défense au Royaume-Uni

Le Royaume-Uni a élaboré des plans d’urgence secrets pour déplacer ses bases de sous-marins nucléaires Trident d’Écosse vers les États-Unis ou la France en cas d’indépendance de l’Écosse.

Une autre option à l’étude consiste pour le Royaume-Uni à rechercher un bail à long terme pour les bases nucléaires de la Royal Navy à leur emplacement actuel à Faslane et Coulport sur la côte ouest de l’Écosse. Cela créerait un territoire britannique à l’intérieur des frontières d’une Écosse nouvellement séparée, ont déclaré des personnes informées des plans.

Le gouvernement britannique est farouchement opposé à l’indépendance de l’Écosse mais la perspective d’un éventuel éclatement de l’Union inquiète Whitehall. Le parti national écossais au pouvoir est revenu au pouvoir en mai et s’est engagé à interdire toutes les armes nucléaires dans une Écosse indépendante.

Plusieurs hauts responsables ont déclaré au Financial Times que les plans d’urgence pour déplacer les sous-marins soulignaient les choix difficiles que les ministres devront faire pour le programme nucléaire britannique après une éventuelle rupture écossaise.

L’exercice a été entrepris récemment, ont déclaré des personnes informées des plans, bien qu’un haut responsable du gouvernement ait contesté le calendrier.

L’exercice a conclu que le programme Trident aurait trois options après la formation d’un État écossais indépendant antinucléaire. Le premier serait de déplacer les bases ailleurs sur les îles britanniques, la base de Devonport de la Royal Navy étant citée comme l’emplacement le plus probable pour remplacer Faslane.

Une analyse du groupe de réflexion du Royal United Services Institute rédigée juste avant le référendum sur l’indépendance écossaise de 2014 a estimé les coûts de relocalisation d’un tel déménagement à 3 à 4 milliards de livres sterling.

Le HMS Vengeance quitte le port de Devonport, Plymouth © Ben Birchall/PA

La deuxième option serait de déplacer les bases nucléaires du Royaume-Uni dans un pays allié comme les États-Unis, un expert de la défense citant Kings Bay, en Géorgie, la base de la flotte atlantique de sous-marins Trident de la marine américaine. Les responsables ont également examiné le déplacement de la base sous-marine du Royaume-Uni vers l’île Longue en Bretagne, en France.

Le déplacement des bases aux États-Unis est l’option préférée du Trésor britannique, car cela nécessiterait un investissement en capital minimal, selon les responsables. Mais baser Trident en dehors de la Grande-Bretagne pourrait être politiquement difficile, car cela serait probablement considéré comme une menace pour la souveraineté de la défense.

La troisième option consiste à négocier un nouveau territoire britannique d’outre-mer au sein d’un État écossais indépendant qui contiendrait les bases de Faslane et de Coulport, surnommées par un initié « Gibraltar nucléaire ».

À la suite de négociations sur la sortie de l’Écosse du Royaume-Uni, Whitehall espère louer le terrain pour « plusieurs décennies », selon des responsables.

Le ministère de la Défense a déclaré qu’il n’y avait “aucun plan” pour éloigner la dissuasion nucléaire de l’Écosse, notant sa contribution à la sécurité et à l’économie de l’Écosse et des communautés à travers le Royaume-Uni.

“Le Royaume-Uni est fermement déterminé à maintenir sa dissuasion nucléaire crédible et indépendante à HM Naval Base Clyde, qui existe pour dissuader les menaces les plus extrêmes contre le Royaume-Uni et nos alliés de l’OTAN”, a déclaré une porte-parole.

Le ministère de la Défense a refusé de commenter les plans d’urgence pour une échappée écossaise.

Interrogé sur les plans d’urgence du Royaume-Uni, le gouvernement écossais a déclaré qu’il s’opposait fermement à la possession, à la menace et à l’utilisation d’armes nucléaires et qu’il était « engagé au retrait sûr et complet du Trident d’Écosse ».

Tom Plant, directeur de la prolifération et de la politique nucléaire chez Rusi, a qualifié une telle planification d’urgence de « sensible », mais a déclaré que toutes les options présentaient des « inconvénients majeurs ». Le déplacement de la base dans un autre pays, comme les États-Unis, aurait également des répercussions opérationnelles.

« Si nous partageons l’infrastructure [with the US] alors il y a vraisemblablement des intersections avec les horaires des patrouilles sous-marines américaines », a déclaré Plant, expliquant que la logistique du déploiement de la dissuasion devrait être négociée avec le pays hôte. « Une fois les bateaux en mer, ils seraient toujours aussi indépendants qu’aujourd’hui. Mais une fois attachés à côté, ils ne seraient plus indépendants.

L’option “Nuclear Gibraltar” – selon laquelle les bases restent dans une Écosse indépendante mais sont louées par le Royaume-Uni – est préférée par certains à Whitehall comme la plus réaliste car elle ne nécessiterait pas de modifications immédiates du programme Trident après l’indépendance de l’Écosse.

Mais toute négociation visant à conserver les bases pendant une période prolongée après l’indépendance se heurterait probablement à une forte opposition de la part du SNP, qui a fait du désarmement nucléaire l’une de ses politiques fondamentales pendant des décennies.

Le chef du SNP et premier ministre écossais Nicola Sturgeon, au centre, s’exprime lors d’un rassemblement contre le renouvellement de la dissuasion nucléaire Trident à Londres en 2016 © Niklas Helle’n/AFP/Getty Images

Avant le référendum de 2014, le SNP a déclaré qu’une Écosse indépendante donnerait la priorité à l’élimination sûre et la plus rapide possible des armes nucléaires. “Ce serait en vue de la suppression de Trident au cours du premier mandat du parlement écossais après l’indépendance”, a-t-il déclaré.

Les experts ont suggéré que ce calendrier pourrait être assoupli dans le cadre de discussions plus larges entre une Écosse indépendante et le Royaume-Uni sur des questions telles que les arrangements monétaires, la responsabilité de la dette nationale et la gestion de la nouvelle frontière entre l’Angleterre et l’Écosse.

Cependant, un compromis à long terme ou extraterritorial sur Trident irait à l’encontre des principes fondamentaux du premier ministre écossais Nicola Sturgeon, qui a rejoint la Campagne pour le désarmement nucléaire à l’adolescence avant même de rejoindre le SNP.

“Comme beaucoup d’autres Écossais, j’ai toujours été consterné que l’arsenal nucléaire britannique soit conservé dans mon jardin”, a écrit Sturgeon en 2019.