September 25, 2021

Les entrepreneurs technologiques chinois se méfient des financements étrangers

Wu Xiao refuse des dollars.

Au cours des trois dernières années, l’entrepreneur basé à Nanjing n’a pris que de l’argent chinois pour sa start-up blockchain, et il a l’intention de continuer à rejeter les investisseurs étrangers.

Il a qualifié sa position de « choix stratégique ». « Si nous sommes financés par l’étranger, nous ne serons peut-être pas en mesure de fournir des services à certains développeurs nationaux », a déclaré Wu. « Nous pouvons gagner des opportunités, mais aussi en perdre. »

Pour les entrepreneurs chinois dans un nombre croissant de secteurs, la devise qu’ils choisissent de lever auprès des investisseurs en capital-risque est un point de plus en plus pris en considération. Il y a des signes précurseurs que la préférence pour le renminbi, longtemps dominant dans des secteurs politiquement sensibles, tels que la défense, s’étend désormais.

Jusqu’à présent en août, il y a eu 23 collectes de fonds en renminbi et aucun accord en dollars pour les start-ups Internet, selon Pedata.cn, un fournisseur de données financières basé à Pékin.

Alors qu’une décision apparemment banale, augmenter le renminbi ou le dollar américain, les deux devises dominantes finançant la masse de start-up du pays, met les entrepreneurs sur la voie de deux résultats très différents.

Pour les start-up financées en renminbi, c’est simple. Les entrepreneurs créent des entités chinoises dans lesquelles les investisseurs peuvent acheter directement et ils visent généralement à être cotés en bourse sur les bourses nationales du pays, ou occasionnellement à Hong Kong.

La levée de dollars, en revanche, oblige les start-ups Internet à créer une structure offshore appelée « entité à intérêt variable » (VIE) pour contourner les restrictions chinoises en matière d’investissement étranger dans le secteur, et si tout se passe bien, les met en place pour une offre publique initiale. aux États-Unis ou à Hong Kong.

Mais la répression radicale de la Chine contre les entreprises technologiques change le calcul pour certains fondateurs et investisseurs.

Au cours d’un mois de juillet mouvementé, certaines des plus grandes entreprises technologiques chinoises, dont l’application de covoiturage Didi, ont été touchées par des enquêtes sur la manière dont elles détiennent et utilisent les données, les forçant à suspendre les inscriptions de nouveaux utilisateurs.

Pékin a déclaré plus tard que toute entreprise comptant plus d’un million d’utilisateurs qui envisageait de s’inscrire à l’étranger devait d’abord subir un examen de cybersécurité. La tempête a déstabilisé les investisseurs étrangers et stoppé le flux d’entreprises chinoises cherchant à s’inscrire aux États-Unis.

« Si vous avez beaucoup de données et de données personnelles, c’est vraiment sensible en ce moment. Les gens sont très inquiets à l’idée d’investir dans ces entreprises », a déclaré un avocat basé à Pékin qui a demandé à garder l’anonymat. “Les VIE seront-ils autorisés à l’avenir, ce n’est pas clair.”

La structure complexe des VIE existe depuis longtemps dans une zone grise réglementaire, mise en évidence le mois dernier par les nouvelles règles chinoises pour les entreprises d’enseignement à but lucratif qui interdisent les investissements étrangers, y compris via la structure VIE, et obligent également la « rectification » des VIE existants.

Certains investisseurs affirment que la nouvelle focalisation nationale de la Chine sur les données, avec la perspective d’une nouvelle loi sur la sécurité des données et d’une protection élargie des informations personnelles, entraîne déjà des changements dans l’écosystème de financement.

« Chaque fois qu’il y a des données, les entrepreneurs hésitent à prendre des dollars », a déclaré un capital-risqueur basé à Shanghai. “Pour le flux de transactions que nous avons, nous étudions comment catégoriser différents types de données” pour évaluer son niveau de sensibilité, a-t-il déclaré.

Un partenaire d’un fonds renminbi a déclaré avoir constaté une augmentation de la demande. “De nombreuses start-up, dirigées par des entreprises de biens de consommation, se sont tournées vers nous depuis que les introductions en bourse aux États-Unis sont devenues impossibles à la suite de l’incident de Didi”, a-t-il déclaré.

Mais d’autres investisseurs, tels que Duane Kuang de Qiming Venture Partners, disent qu’ils n’ont pas encore constaté de changement notable dans la préférence pour le renminbi par rapport au dollar. “Les dollars ne signifient pas nécessairement les introductions en bourse aux États-Unis, tant que la fenêtre d’introduction en bourse de HK reste ouverte, il restera viable de prendre des dollars”, a-t-il déclaré.

Alors que Qiming investit plus de dollars que le renminbi, il dispose depuis longtemps de fonds dans les deux devises. “Les préférences en matière de devises ont fluctué au cours de la dernière décennie, au cours des 10 à 12 derniers mois, la préférence pour le renminbi a peut-être légèrement augmenté”, a déclaré Kuang.

Il a noté que Qiming avait mis le renminbi dans des start-ups dans des secteurs sensibles tels que la sécurité de l’information ou les sociétés de soins de santé traitant des données génétiques sur la base de la demande de l’entrepreneur.

L’avocat basé à Pékin a ajouté que les fonds en dollars américains avaient levé des milliards pour les investissements en Chine cette année et l’année dernière et devraient éventuellement mettre cet argent au travail, même si certains groupes tels que SoftBank s’étaient abstenus d’évaluer l’environnement réglementaire.

Ils ne seront probablement pas confrontés à des défis pour le déployer. Plusieurs entrepreneurs en démarrage qui se sont entretenus avec le Financial Times ont clairement indiqué que l’obtention d’un financement dans n’importe quelle devise était leur seule priorité.

Au cours des trois dernières années, le financement en dollars a représenté environ 70% du total des collectes de fonds des start-ups Internet chinoises, le reste augmentant le renminbi. En juillet et août, alors que les régulateurs lançaient des enquêtes sur Didi et arrêtaient les introductions en bourse aux États-Unis, cela s’est inversé, de sorte que le renminbi représentait 70% des investissements des start-ups Internet et les dollars 30%, selon Pedata.cn.

Les industries sensibles ont historiquement absorbé la majeure partie du financement en renminbi. Près de 90% du financement des semi-conducteurs l’année dernière était libellé en renminbi, la biotechnologie était près de 60% et les investisseurs disent que l’aérospatiale est entièrement basée sur le renminbi, tandis que les dollars affluent vers les sociétés Internet grand public et d’entreprise.

Ces derniers sont également les domaines de la technologie qui subissent le plus gros de la répression réglementaire de la Chine, alors que les responsables se tournent vers les grandes plateformes Internet très rentables du pays telles qu’Alibaba et Tencent, et se concentrent sur le rattrapage des États-Unis dans le domaine des technologies dures. Les flux d’investissement ont également commencé à suivre les préférences de Pékin.

Graphique à barres de milliards de dollars montrant le financement de démarrage chinois par devise et par secteur l'année dernière

Beijing Fund Town, une communauté d’investisseurs soutenue par le gouvernement, a même organisé un séminaire ces dernières semaines pour aider les start-ups et les investisseurs à connaître leurs options pour démanteler leurs structures offshore.

“Il y a beaucoup d’entreprises, en particulier dans les technologies dures et les soins de santé, qui envisagent de dénouer leurs structures de VIE en ce moment”, a déclaré un avocat à Pékin spécialisé dans la pratique mais a demandé à ne pas être nommé.

« Après la publication du projet d’examen de la cybersécurité, de nombreux entrepreneurs sont venus me demander comment procéder », a-t-elle déclaré. « Cela n’a pas déclenché la tendance. . . mais ça l’a accéléré.

Mais dérouler un VIE n’est pas simple. Les start-ups doivent soit appartenir à un secteur qui autorise les investissements étrangers et doivent ensuite créer une coentreprise, soit trouver de nouveaux investisseurs pour racheter leurs actionnaires en dollars.

Xiao, l’entrepreneur blockchain, a déclaré qu’être une entreprise entièrement nationale sans structure VIE avait déjà porté ses fruits. « Pour certains marchés publics ou banques, ils ne veulent pas que des sociétés à capitaux étrangers viennent car certains projets peuvent impliquer des secrets. Il y a aussi des projets qui veulent passer des contrats avec des entités purement nationales », a-t-il déclaré.

Il espère que sa société pourra être la première société blockchain cotée sur le Star Market de Shanghai, la réponse de la Chine au Nasdaq.

Par Ryan McMorrow, Nian Liu et Sun Yu à Pékin

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