September 26, 2021

Avec un ciel toujours calme, les compagnies aériennes se battent pour des routes transatlantiques lucratives

Le ciel de l’Atlantique Nord est encore exceptionnellement vide. Mais une nouvelle bataille pour une part de certaines des trajectoires de vol les plus fréquentées et les plus lucratives au monde est déjà en cours.

La compagnie aérienne américaine JetBlue a défié la crise de l’aviation en lançant cette semaine son premier service transatlantique, promettant de déclencher une guerre des prix avec ses rivaux comme British Airways et Virgin Atlantic.

Les tarifs pour les voyages aller-retour commencent à 329 £ en classe économique et 999 £ en classe affaires, nettement moins chers que de nombreux concurrents.

Quelques heures après l’atterrissage du vol inaugural sous un ciel nuageux à l’aéroport d’Heathrow à Londres, le directeur général britannique de JetBlue, Robin Hayes, claironnait la victoire sur les « tarifs très élevés » de ses rivaux.

Hayes a déclaré que les prix avaient chuté dans tous les domaines depuis que sa compagnie aérienne avait annoncé ses plans tarifaires en mai et s’en était attribué le mérite. “Je suis sûr à 100% que c’est à cause de JetBlue”, a-t-il déclaré au Financial Times.

Mais JetBlue n’est pas la seule compagnie aérienne à parier que les passagers se précipiteront une fois que les restrictions de voyage aux États-Unis et au Royaume-Uni seront complètement levées.

La start-up norvégienne Norse Atlantic Airways a déclaré cette semaine qu’elle prévoyait d’avoir une flotte de 15 avions survolant l’Atlantique d’ici l’été prochain, tandis que la compagnie aérienne irlandaise Aer Lingus a obtenu l’autorisation de commencer des vols entre Manchester et les États-Unis.

Les vols transatlantiques sont le joyau de la couronne de l’aviation mondiale. D’une valeur estimée à 9 milliards de dollars de revenus par an avant la pandémie, les compagnies aériennes établies se sont appuyées sur elles pour un flux constant de clients d’affaires et de vacanciers fortunés prêts à payer des prix élevés pour s’asseoir dans des sièges de classe premium.

Ce corridor aérien lucratif a attiré de nouveaux entrants ambitieux depuis que le Skytrain de Freddie Laker a fait irruption sur le marché à la fin des années 1970.

Cependant, peu de compagnies low-cost ont prospéré. Sur les routes long-courriers, les compagnies aériennes ont généralement du mal à réaliser des bénéfices sans facturer des tarifs élevés, car les coûts d’exploitation tels que le carburant sont beaucoup plus élevés.

L’année dernière, Norwegian Air a renoncé aux voyages long-courriers à bas prix et s’est réduite à une compagnie aérienne régionale plus petite, tandis que Wow Air, une autre compagnie aérienne à bas prix qui proposait des vols transatlantiques, a fait faillite en 2019.

Les restrictions de voyage en cas de pandémie continuent également de freiner la demande de vols long-courriers.

Alors que les visiteurs vaccinés des États-Unis peuvent désormais échapper à la quarantaine à leur arrivée au Royaume-Uni, la frontière américaine est toujours fermée aux non-ressortissants qui ont séjourné au Royaume-Uni ou dans l’espace Schengen au cours des 14 jours précédents.

L’impact sur les compagnies aériennes dont les activités sont construites autour de l’Atlantique Nord a été brutal. British Airways ne volera qu’environ un tiers de son programme de vol normal ce trimestre, tandis que Virgin Atlantic vole actuellement à environ la moitié de sa capacité normale et a passé les 15 derniers mois à lever de nouveaux capitaux pour lui permettre de survivre à la pandémie.

JetBlue, cependant, entre sur le marché en tant que compagnie aérienne américaine établie avec un solide réseau national et international, et a bénéficié de la possibilité pour les citoyens américains de visiter l’Europe cet été.

Mark Simpson, un analyste de l’aviation chez Goodbody, a déclaré qu’il serait plus facile pour JetBlue de rivaliser avec ses rivaux transatlantiques établis car il offrait des sièges en classe affaires, contrairement aux autres transporteurs à bas prix.

L’économie des tarifs de JetBlue repose sur l’utilisation d’un nouveau type d’avion monocouloir long-courrier et économe en carburant au-dessus de l’Atlantique. Alors que l’Airbus A321LR peut accueillir moins de passagers que ses équivalents gros-porteurs tels que le jumbo jet 747 de Boeing et le 787 Dreamliner, il est également beaucoup moins cher à exploiter.

« Ils exploitent des avions à fuselage étroit avec un coût de voyage bien inférieur à celui des opérateurs historiques. Cela va être beaucoup moins cher par vol pour JetBlue à exploiter, donc la possibilité de perdre de l’argent est réduite », a déclaré Edmond Rose, consultant en aviation et ancien cadre supérieur de Virgin Atlantic.

JetBlue assurera un service quotidien entre New York et Heathrow tout au long du mois d’août mais, signe de l’impact persistant de la pandémie, sera ensuite réduit à quatre par semaine à partir de septembre. Il prévoit également de lancer un service quotidien depuis l’aéroport de Londres Gatwick fin septembre.

JetBlue entre sur le marché transatlantique en tant que compagnie aérienne américaine établie avec un solide réseau national et international © Chris J. Ratcliffe/Bloomberg

Pourtant, un cadre d’une compagnie aérienne rivale a noté que même si les vols étaient complets, ils ne prendraient qu’une petite part du marché transatlantique normal.

Hayes a déclaré que JetBlue avait commandé six avions à long rayon d’action et pourrait “espérons-le” effectuer jusqu’à cinq vols par jour entre New York, Boston et Londres d’ici l’été prochain.

Pendant ce temps, Norse Atlantic, une start-up norvégienne dont les investisseurs incluent le fondateur du Norvégien désormais réduit, espère commencer à voler d’ici le deuxième trimestre de l’année prochaine.

Alors que la compagnie aérienne n’a pas encore défini ses plans de route, elle a loué 15 Boeing 787 et est en train de demander une licence d’exploitation au Royaume-Uni.

“Nous croyons fermement qu’il existe un besoin pour une nouvelle compagnie aérienne innovante desservant le marché intercontinental à bas prix”, a déclaré le directeur général Bjorn Tore Larsen.

Le transporteur irlandais Aer Lingus a reçu cette semaine une licence britannique pour voler entre Manchester et les États-Unis, en utilisant les mêmes avions Airbus plus petits et plus efficaces que JetBlue, tandis que le transporteur français La Compagnie a commencé des vols en classe affaires reliant l’Europe continentale aux États-Unis.

Pour une industrie dévastée par la pandémie, le regain d’optimisme est le bienvenu. Mais il est tempéré par la frustration quant à la lenteur des progrès.

“Sur le long-courrier, il y a beaucoup à espérer, mais à court terme, pour que les volumes de passagers se rétablissent plus rapidement, nous avons besoin que le gouvernement assouplit les restrictions de voyage”, a déclaré le directeur général de Gatwick, Stewart Wingate.