September 25, 2021

“Nous étions à la merci de Dieu”: les insulaires comptent le coût des incendies de forêt en Grèce

Efstathios Nicolaou avait retardé les funérailles de sa sœur de deux jours alors que les pires incendies de forêt de l’histoire récente de la Grèce ont secoué son île natale d’Eubée, la submergeant dans un épais nuage de fumée, forçant des milliers de personnes à fuir et bouleversant la vie telle que les habitants le savaient.

Puis vint l’ordre d’évacuation. Pourtant, les Nicolaous sont restés sur place dans le village d’Asmini, concluant la cérémonie et enterrant leur parent, décédé de causes sans rapport avec l’incendie, alors que les flammes faisaient rage derrière eux. Et rester sur place, ont-ils dit, est ce qui a sauvé leurs maisons.

« Les villages qui ont été évacués ont été détruits », a déclaré sa fille Phedra. « Ceux qui sont restés intacts, nous avons vu qu’ils n’avaient pas évacué. Nous avons réalisé que les habitants avaient sauvé les villages. Les habitants communiquaient entre eux et empêchaient les incendies de se propager dans d’autres villages, et certaines personnes ont presque été brûlées [in doing so].

Phedra Nicolaou, une habitante d’Eubée, affirme que de nombreuses maisons ont été sauvées uniquement parce que les habitants ont désobéi aux ordres d’évacuation et défendu leur propriété © Nicolas Economou/FT

Un habitant laisse tomber de l’eau alors qu’il combat l’incendie de forêt dans le village de Gouves à Eubée. Les insulaires disent qu’ils se sont sentis abandonnés lorsque les incendies ont frappé © Angelos Tzortzinis/AFP via Getty Images

Les incendies de forêt ont ravagé le sud de la Méditerranée et ailleurs cette saison, alimentés par des vagues de chaleur record qui, selon les experts, deviendront plus fréquentes à mesure que le changement climatique – avec certaines de ses conséquences jugées irréversibles – se poursuit.

La dévastation a été particulièrement intense à Eubée, la deuxième plus grande île de Grèce, où des incendies qui ont embrasé pendant près de deux semaines dans le nord ont brûlé 50 900 hectares de bois, selon le service de gestion des urgences Copernicus de l’UE, et détruit des dizaines d’entreprises. Vendredi, un nouvel incendie s’est déclaré plus près de la principale ville de l’île, Chalcis, et a été combattu par les pompiers et les avions.

Une carte animée montrant les incendies de forêt en Méditerranée pendant l'été 2021. À partir de fin juillet, les incendies se multiplient en Italie, en Turquie, en Grèce et en Algérie

Eubée dépend de l’agriculture et du tourisme, mais les habitants disent que son âme réside dans les industries qui dépendent de ses forêts, y compris la collecte de résine et la production de miel, qui emploient des centaines de personnes.

“Nous vivons pour la forêt”, a déclaré Angelos Anagnostou, un agriculteur à la retraite du village de Kourkouli dans le nord, où les incendies ont détruit des ruches et de vastes étendues de forêt. “Je souhaite que personne au monde ne fasse jamais l’expérience de cela.”

Des dizaines d’insulaires ont déclaré au Financial Times qu’ils se sentaient abandonnés car les arbres et les moyens de subsistance étaient détruits. Tout en étant extrêmement reconnaissants envers les pompiers volontaires et professionnels sur le terrain – dont les ressources, disent-ils, ont été étirées au-delà de leurs capacités – beaucoup ont critiqué l’arrivée tardive des avions de lutte contre les incendies.

Petros Aidinian, dont la maison près d’Agia Anna dans le nord a été complètement détruite, a déclaré que “personne ne s’en souciait” et qu’il n’y avait “pas d’avions” lorsque l’incendie est arrivé.

Petros Aidinian devant les ruines de sa maison près d’Agia Anna © Nicolas Economou

Athènes a repoussé certaines des critiques, mais le Premier ministre Kyriakos Mitsotakis s’est excusé plus tôt cette semaine en déclarant que les efforts n’étaient « pas suffisants » dans certains cas. Mais le gouvernement a déclaré que les ordres d’évacuation avaient sauvé des vies, avec peu de victimes liées aux incendies de forêt.

Le gouvernement a promis 500 millions d’euros dans le cadre d’un plan de secours et a nommé Christos Triantopoulos ministre chargé du relèvement après les catastrophes naturelles.

Carte montrant la zone brûlée par des incendies de forêt sur l'île d'Eubée en Grèce

Sultana Sourila, propriétaire d’un restaurant dans le village de Galatsona, a déclaré qu’on lui avait dit de partir lorsque les incendies ont commencé. « Nous n’y sommes pas allés parce que nous voulions sauver notre maison », a-t-elle déclaré. « Heureusement, lorsque l’incendie est arrivé, nous avions de l’eau et les pompiers étaient là. »

Yorgos Moraitis, propriétaire d’une station-service dans le village de Roviés, a combattu l’incendie qui descendait de la montagne voisine avec l’aide de bénévoles et de son fils Mikhalis, un ancien pompier. « C’était hors de contrôle, nous étions à la merci de Dieu », a-t-il déclaré.

Les pluies entre mercredi et jeudi ont aidé à dompter les flammes mais ont fait craindre des inondations, a déclaré Moraitis. “Il n’y a pas [disaster] Infrastructure, [natural] les incidents se multiplient », a-t-il déclaré. « J’ai très peur pour l’avenir. L’économie est finie.

Alors que les incendies faisaient rage à moins de 100 mètres de son hôtel dans la station balnéaire de Pefki, l’hôtelière Chrysoula Liakou a dit à ses invités de partir et s’est préparée à mettre ses parents âgés, Pariso, 89 ans, et Yorgos, 87 ans, en sécurité.

“La maison allait brûler”, a déclaré Liakou. « Mes parents avaient très peur, leur cœur s’est mis à applaudir, a pleuré le chien. Terrible, horrible.

Pariso, à droite, et Yorgos Liakou attendent la nuit à bord d’un ferry de sauvetage après avoir été évacués de Pefki © Kostas Tsironis/EPA-EFE/Shutterstock

La famille fut embarquée à bord d’un ferry ancré près de la plage et y attendit le lendemain. Maintenant, Liakou est de retour à la maison. “Tous les touristes sont partis, pas de travail, pas d’argent”, a-t-elle déclaré.

Près de Kourkouli, les incendies ont dévasté l’industrie de la résine. « Nous étions en pleine production. C’est une catastrophe », a déclaré Yannis Gerogiannis, collectionneur de résine depuis 32 ans. “Que devrions nous faire? Nous sommes au chômage, c’est le black-out. Il faudra au moins 40 ans pour faire repousser les arbres.

“J’ai 38 ans. Je ne reverrai plus cette forêt telle qu’elle était, ni la prochaine génération”, a déclaré Yorgos Anagnostou, le fils d’Angelos et un collègue collectionneur de résine qui a déclaré qu’il envisageait maintenant l’émigration. Alors que les flammes engloutissaient la région, ses parents ont traversé une épaisse fumée pendant un kilomètre pour atteindre leur bétail et aider les autres. Lorsque leur camion est tombé en panne, ont-ils dit, ils ont ouvert une bouche d’incendie sur la route et se sont abrités sous le jet d’eau, qui les a protégés d’un mur de flammes qui avançait.

Le collectionneur de résine Yorgos Anagnostou dit que lui et même la prochaine génération ne verront jamais la forêt revenir à ce qu'elle était

Le collectionneur de résine Yorgos Anagnostou dit que lui et même la prochaine génération ne verront jamais la forêt redevenir telle qu’elle était © Nicolas Economou/FT

La forêt près de Pefki après les incendies de forêt. Les industries locales du miel et de la résine dépendent des pins © Alkis Konstantinidis/Reuters

Avec des gens à la recherche de réponses sur la façon dont la calamité s’est abattue si rapidement sur leurs communautés, les théories du complot sont monnaie courante. Eleni, la fille de Sourila, a affirmé que l’incendie avait été « mis en scène ». « Ils voulaient nous brûler », a-t-elle déclaré.

Zoy Chalasti, propriétaire depuis 38 ans d’un café aujourd’hui détruit à Roviés, a déclaré qu’il y avait des rumeurs selon lesquelles des incendies avaient été déclenchés délibérément pour défricher des terres pour les éoliennes. « J’ai tendance à les croire car il n’y a pas d’autre explication, je pense que le changement climatique est impliqué dans la forêt, elle était sèche et aride. Mais ici, dans le village, ils voulaient nous détruire », a-t-elle déclaré.

“L’économie ne rebondira pas et nous non plus”, a ajouté Chalasti. « Je pense sérieusement à partir, comme beaucoup d’autres du village.

Mais malgré les destructions, la pluie qui est arrivée jeudi a donné aux pompiers et aux habitants un répit bien nécessaire. « Vrechi », a déclaré Chalasti, levant les yeux et souriant. Signification – “Il pleut.”